Especial Japón: Todavía hay esperanza (I) – LEVEL-5

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LEVEL-5 nació en Fukuoka en octubre de 1998 fruto del sueño de Akihiro Hino, quien desde entonces ejerce como diseñador, presidente y CEO de la compañía. ”Cuando LEVEL-5 fue fundada, el objetivo era crear juegos que ofrecieran a los niños de hoy las mismas sensaciones que sentí cuando yo era niño. Este único deseo fue el que nos inspiró para crear esta compañía.”

Nacía de esta manera la primera de las compañías que forman parte del especial Japón: Todavía hay esperanza. Os invito a repasar la historia de LEVEL-5 y también a conocer cómo ha conseguido consagrarse, después de quince años, como una de las compañías de videojuegos más punteras del país del sol naciente. Y lo haré siguiendo los mismos puntos que Hino enumera en el texto que da la bienvenida a la página web de LEVEL-5 International America.

Primera etapa: reconocimiento en la industria

La creación de LEVEL-5 fue una sugerencia de Sony Computer Entertainment, quienes pidieron a Akihiro Hino que creara una empresa independiente para empezar a trabajar con ellos en un RPG para la consola PlayStation. La compañía, creada junto a ex-trabajadores de la empresa donde trabajaban con Hino, Riverhillsoft, recibe el nombre de la máxima puntuación que se puede obtener en un examen en los colegios de Japón.

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El desarrollo del primer título de LEVEL-5, un action RPG con toques de construcción, se retrasaría hasta que finalmente fue lanzado en PlayStation 2 en el año 2000 con el nombre Dark Cloud. Dos años después llegaría su secuela, Dark Chronicle, que daría una vuelta de tuerca a las mecánicas del primero.

Segunda etapa: llegan los grandes proyectos

La mismísima Square-Enix anunció que había encargado a LEVEL-5 la nueva entrega de la saga Dragon Quest, Dragon Quest VIII (que perdería la numeración en Europa y se llamaría Dragon Quest Journey of the Cursed King). El desarrollo estuvo supervisado por Yujii Hori, y el diseño de los personajes corrió a cuenta, como era habitual, de Akira Toriyama. Corria el año 2004 y la compañía de Akihiro Hino ya había dado el pelotazo que le sirvió para situar el nombre de su compañía en el mundo. En 2006 y 2007 LEVEL-5 desarrollaría los últimos de sus juegos publicados por Sony: el sorprendente Jeanne D’Arc para PSP, que significó la incursión de la compañía en el género del RPG táctico, y un RPG de corte más clásico, Rogue Galaxy, para una PS2 que ya estaba en la recta final de su existencia. Rogue Galaxy tuvo una acogida muy buena en todo el mundo, y en él se pueden ver algunos detalles jugables que LEVEL-5 continuaría desarrollando en futuros títulos.

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Tercera etapa: el paso a editora

Pero si tenemos que destacar un año que supuso el antes y el después de la compañía de Fukuoka ese es 2007, año en el que LEVEL-5 se convierte en editora en Japón al publicar un videojuego de puzzles para Nintendo DS protagonizado por un tipo con un sombrero marrón al que acompaña un niño en todo momento… ¿os suena? Sí, El Profesor Layton y la Villa Misteriosa. Por una de esas casualidades de la vida, una compañía que se había especializado en el género RPG se iba a hacer de oro gracias a un juego de puzzles, lo que dejaba claro que en LEVEL-5, además de pasión por los videojuegos, también sabían algo de estudios de mercado. Hino y compañía supieron crear un juego perfecto para las capacidades de Nintendo DS, aprovechando el movimiento “casual” fomentado por Nintendo. Además, contar con una ambientación europea le sirvió al juego para tener una acogida notable también en occidente, donde la distribución corrió a cargo de la propia Nintendo.

A partir de ahí la locura: se han publicado 7 juegos de la saga en apenas 6 años y las ventas ascienden a más de 13 millones de copias.

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¿Qué más puede desear una compañía que se autoedita por primera y que consigue crear una franquicia de éxito a la primera? Pues nada menos que crear otra franquicia de éxito en el siguiente intento. De esa manera, en 2008 LEVEL-5 publica Inazuma Eleven, un “RPG de fútbol” que supone un gran éxito. Tanto, que se decide crear también un anime y un manga que narran los acontecimientos de la trama. A Inazuma Eleven le seguiría una segunda parte (con dos versiones distintas, a lo Pokémon) en 2009 y una tercera en 2010 que está a punto de ser publicada en Europa.

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En 2008 a la compañía de Fukuoka también le daría tiempo de hacer su primera incursión en PlayStation 3 con White Knight Chronicles, del que publicaría una reedición, una secuela y una versión para PSP.

Estamos en el año 2009 y Square-Enix vuelve a confiar el destino de la saga Dragon Quest a LEVEL-5 con la novena entrega: Dragon Quest IX: Sentinels of the Sky. Han pasado 5 años desde la salida de Dragon Quest VIII y se produce un hecho muy significativo que explica perfectamente el crecimiento de LEVEL-5: para desarrollar Dragon Quest VIII se tuvo que crear un motor gráfico desde cero porque el usado en Dark Chronicle no daba la talla, sin embargo para Dragon Quest IX bastó con crear una versión mejorada del motor utilizado para su anterior juego de éxito, Inazuma Eleven.

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LEVEL-5 y Square-Enix vuelven a arrasar con Dragon Quest IX y el juego se convierte en un clásico instantáneo para Nintendo DS. LEVEL-5 ya era una compañía capaz de todo, contando con una plantilla de más de 200 trabajadores.

EL DÉCIMO ANIVERSARIO

En 2008 LEVEL-5 empieza a trabajar en un juego con el que conmemoraría su décimo aniversario. Igual que hiciera en su día Yujii Hori en Enix, que encargó el diseño del arte al dibujante de manga Akira Toriyama para diferenciarlo del resto de juegos del momento, Akihiro Hino planteó a sus colegas de LEVEL-5 la posibilidad de contar con los artistas del aclamado Studio Ghibli. Pensándolo bien, las risas de sus compañeros debieron escucharse desde varios kilómetros a la redonda, pero lo cierto es que Hino contacó con Ghibli y éstos, en una de esas casualidades de la vida, entraron a formar parte del proyecto. Y fue una casualidad porque, tal como declararía Toshio Suzuki (productor de Ghibli) más adelante, en el preciso momento que Hino habló con ellos no tenían ningún proyecto entre manos, así que tenían plena disponibilidad para participar en el desarrollo.

La colaboración dio sus primeros frutos con la publicación en diciembre de 2010 de Ni no Kuni Shikkoku no Madoshi en Nintendo DS (inédito fuera de Japón, aunque quién sabe…). Pero también se estaba trabajando en una versión para PlayStation 3 que contaría con un final ampliado y que se publicaría en noviembre del año 2011. El resultado final de esta colaboración lo conocemos en Europa como Ni No Kuni: La Ira de la Bruja Blanca.

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Cuarta etapa: LEVEL-5 entra en la lucha con las más grandes

Los últimos años han sido muy movidos para LEVEL-5: se publican las primeras entregas de sus dos grandes sagas (El Profesor Layton e Inazuma Eleven) en Nintendo 3DS estableciendo la portátil de Nintendo como su nueva base de operaciones, a los que hay que sumar Fantasy Life (un simulador de vida tipo Animal Crossing, que contó con Yoshitaka Amano y Nobuo Uematsu en el diseño de personajes y la composición de la banda sonora, respectivamente) y Yokai Watch, con el que esperan crear una nueva franquicia de videojuegos, anime y manga siguiendo la estela de Inazuma Eleven. Y todo parece indicar que así será, porque el nuevo juego de LEVEL-5 está siendo un éxito en Japón. También se pueden mencionar los “experimentos” GUILD01 y GUILD02, una suerte de recopilación de videojuegos cuyos desarrollos corren a cargo de pequeños equipos y en cuyo planteamiento reina la libertad creativa. Son los primeros juegos en los que Akihiro Hino no interviene de forma directa en tareas de producción o diseño.

Como dice el mismo Akihiro Hino en el vídeo que sirve de introducción a la empresa en la web americana: “Así es como LEVEL-5 seguirá el camino que siguió mi corazón desde el primer día: el viaje hasta convertirnos en la compañía Número Uno. Quiero que se nos conozca como los mejores del mundo, pero no por el dinero o el tamaño, sino por los valores de entretenimiento de nuestros productos.”

Así sea. Y que nosotros lo disfrutemos por el camino.

sokomizer

Artículo escrito por sokomizer.

23 Respuestas

  1. Locke dice:

    Sin duda alguna, Level 5 siempre será una de mis desarrolladores favoritas. Hacen muy bien su trabajo y se nota en sus juegos que son casi obras de arte.

  2. Juan dice:

    Muy buen repaso. Confieso que siento debilidad por esa pequeña joya que es Jeanne D´Arc. El Dragon Quest VIII también me encanta. Los Layton no son lo mío, aunque me gustó bastante la última entrega que ha llegado aquí, si bien quizás pequen de explotar en demasía la saga. Y tengo pendientes títulos del calibre de Rogue Galaxy y Ni No Kuni, algún día me pondré con ellos. Los Inazuma no me llaman mucho la atención, para qué nos vamos a engañar. También influye que no bajen de precio.

    • Anónimo dice:

      En mi caso Jeanne D’Arc tiene el “honor” de ser el SRPG que más tiempo he jugado del tirón antes de dejarlo ^_^’ Es un género que no me gusta, pero sin embargo la historia que combina realidad con ficción me atrapó durante muchas horas.
      Y atención con los Inazuma: yo pensaba lo mismo que tú, pero fue jugar al primero y me lo pasé del tirón. Y lo mismo con la segunda parte (compré Ventisca Eterna). Son muy entretenidos de jugar, aunque bastante facilones, para que negarlo.

  3. BloodyKefka dice:

    Yo diría que es actualmente la compañía nipona con más solera de la industria. Prueba está de que lo más importante es saber plantear los proyectos desde un principio y tenerlo todo bien pensado.

  4. BloodyKefka dice:

    ¿Por cierto, se hablaría en este artículo de Gung Ho o de ASW? ¿Incluso de SNKP después de resurgir de sus cenizas con un juego bien bien bien hecho?

  5. Roy dice:

    No puedo (ni quiero) esconder mis simpatías por Level 5, primero porque es una compañía que me encanta por muchos de sus juegos, pero más allá de los juegos, también porque creo que la ambición y mentalidad de Level 5 debería ser un ejemplo a seguir para muchas compañías japonesas que se han quedado estancadas o que nunca han querido/sabido dar un paso adelante para evolucionar a algo más grande, es realmente impresionante la evolución que han tenido.

    Y como deseo personal, decir que llevo años esperando-soñando que Nintendo y Level 5 colaboren para desarrollar un JRPG de Pokémon de grandes proporciones para una consola de sobremesa, y tras la salida de Ni no Kuni, este deseo no ha hecho más que crecer xD

  6. Doc dice:

    Un pequeño error: Fantasy Life es de Brownie Brown (ahora 1Up Studio, creadores de juegazos como Legend of Mana y Sword of Mana, Magical Vacation y Magical Starsing y por supuesto la obra maestra llamada Mother 3, en colaboración con Hal Laboratories). Level-5 lo publica y colaboró en el desarrollo, tengo entendido, pero el juego técnicamente no es suyo xD

    La verdad es que Dark Chronicle siempre me parecerá su mejor juego. El resto siempre fallan en algo, siendo sangrante el caso de Ni No Kuni, juego precioso en todos los sentidos con un sistema de combate desequilibrado y francamente horrible, a mi gusto.

    • BloodyKefka dice:

      Bueno tengo entendido que el hay “dos” sistemas de Ni No Kuni. El de las sobremesas que es similar al FFXII y el de portátiles que son turnos puros.

      • Roy dice:

        Resumiéndolo mucho digamos que en DS es un JRPG por turnos clásico mientras que en PS3 es un Tales of “pokémonizado”. Yo sin duda me quedo con el DS porque me gusta su esencia más clásica, y en PS3 la IA de los compañeros es muy mala para cuando necesites que te curen o hagan algo útil, pero tampoco suele ser mucho problema ya que los combates en su mayoría son muy fáciles (y si tienes un Grafelo al principio del juego ya no te digo), aunque esto es algo que se puede decir de muchos JRPG, tampoco nos vamos a engañar.

      • BloodyKefka dice:

        ¿Y compensa la potencia gráfica? Es decir ¿Se nota mucho el cambio en la versión DS o sigue viéndose precioso?

      • Roy dice:

        Pues dentro de las limitaciones de DS técnicamente es muy bueno, los personajes en si entran dentro de lo normal que puedes encontrar en DS, pero los escenarios y los fondos están muy trabajados y son realmente bonitos, mientras que las escenas cinemáticas son sencillamente perfectas.

        Sin ningún tipo de duda Ni no Kuni es uno de los juegos más ambiciosos de Nintendo DS, podemos decir sin miedo que el Ni No Kuni portátil exprime más los límites de DS que el de sobremesa los de PS3, pero obviamente, la PS3 en potencia le da mil patadas a DS y en eso no se puede competir, y más con el fantástico cel shading del que hace gala en PS3.

      • BloodyKefka dice:

        Es que mi duda es ver si la jugabilidad compensa que los gráficos sean algo peores XD.

      • Roy dice:

        También depende de los gustos de cada uno, pero es que pese ser el mismo juego hay notables diferencias entre ellos para hacer más difícil decantar la balanza, en DS además de ser más estratégico por el combate por turnos y que tienes que jugar con el libro al lado para ir dibujando los hechizos que te pidan en la pantalla táctil, también tiene un sistema de captura más variado, un casino más completo, lugares que no pasaron a PS3 como Xanadú, una jungla donde viven los salvajes/nómadas y una torre opcional de 100 plantas plagada de enemigos y jefes opcionales, mientras que el de PS3 tiene como añadido toda la parte final de la bruja blanca, pero es que algunas partes de la historia, zonas o misiones secundarias han sido modificadas ligeramente o cambiadas totalmente, vaya, el resumen es que hay que jugar a ambos juegos xD

      • BloodyKefka dice:

        ¿Y en historia?

      • Doc dice:

        Kefka: La historia de Ni No Kuni es bonita, no es gran cosa ni hay personajes memorables. Además de ser bastante típica. Es la típica historia bonita algo ñoña y bastante predecible, pero se deja disfrutar. Aunque todo sea dicho, no me acabé el juego y no sé si hacia el final pegará un mega-giro o algo, pero lo que vi me pareció algo soso. La verdad yo jugué a la versión de PS3 y no pude soportar ese sistema de combate, soy muy tiquismiquis con esas cosas, si van a hacer un estilo de combate a lo Tales of que menos que hacerlo medianamente bien. Algún día lo retomaré, de todas formas.

      • BloodyKefka dice:

        Me refería cual estaba mejor en historia, si la versión de DS o la de PS3. Lo decía porque como Roy habla de la parte de la Bruja Blanca, y eso tiene el nombre del título, pues digo “a lo mejor es una extensión extra de la historia.

      • Roy dice:

        No puedo decir exactamente hasta que punto porque el Ni No Kuni de DS está en japonés, pero la historia principal es básicamente la misma aunque la versión de PS3 es una especie de versión extendida por lo de la bruja blanca, en DS cuando derrotas a Shadar el juego termina, mientras que en PS3 cuando derrotas a Shadar parece que termina el juego pero luego pasa algo y toca la batalla final con la bruja blanca, lo que pasa que como todo ya quedó finiquitado y explicado tras el combate con Shadar cuando ves esta nueva parte final se te queda la sensación que el verdadero final ya lo habías visto tras el combate con Shadar (más que nada porque realmente es así).

        En resumen, si, la versión de PS3 es una versión extendida de la original, pero hay diferencias más importantes y notorias que los gráficos o la historia como son el sistema de combate o todas las cosas que no trasladaron a PS3 que te he comentado antes, ya fuese por falta de presupuesto o de tiempo, así que particularmente te recomendaría probar ambos juegos por ti mismo (aunque para el DS mejor que esperes a que saquen el parche de traducción).

      • sokomizer dice:

        Yo con el final “normal” después de derrotar a Shaddar ya me quedé satisfecho, y personalmente creo que el arco de la Bruja Blanca no está a la altura del redto del juego. Además las secuencias intercaladas presentando a la bruja rompían un poco el ritmo.
        No obstante me parece un grandísimo juego.

      • BloodyKefka dice:

        Vaya ¿No sacaron aquí la de DS? Que mierda.

    • Roy dice:

      Si, Fantasy Life es un co-desarrollo entre Level 5 y Brownie Brown (así como la expansión Fantasy Life Link! lo es entre Brownies (el nuevo estudio de Shinta Kameoka, el ex-director de Brownie Brown) y h.a.n.d), pero el juego si es suyo, además de participar en el desarrollo, la propiedad de la franquicia o IP pertenece a Level 5 al ser ella quien ha puesto el dinero y ejercer de productor.

      Esto de las propiedades siempre es un engorro, pero por ejemplo los Danball Senki o Little Battlers eXperience son hechos en colaboración con tri-Ace y los Inazuma Eleven Strikers con Shade, pero nadie duda que son juegos de Level 5, sería como decir que Street Fighter IV no es de Capcom porque en realidad lo han desarrollado junto a Dimps, o sin ir más lejos, Super Mario 3D Land es una colaboración entre EAD Tokyo y Brownie Brown, y no por ello deja de ser un juego de Nintendo.

      Pero bueno, mejor dejar las licencias y propiedades a un lado y estar por lo que tenemos que estar…¡qué grande es Mother 3! :D

      • Doc dice:

        Vaya, pensaba que como Brownie Brown era un estudio afiliado a Nintendo la IP sería de ellos, gracias por la aclaración xD Si, esto de las propiedades es un engorro. No sabía que Dimps había metido mano en el SFIV tampoco, aunque si conocía la colaboración entre Nintendo y Brownie Brown para la creación de Super Mario 3D Land pero nunca me extrañó por eso de que es un estudio de Nintendo o “afiliado” o como sea xD.

      • Roy dice:

        Brownie Brown (ahora 1-UP Studio) es una filial 100% de Nintendo, así que es fácil liarse con estas cosas, pero yo siempre he sospechado que Brownie Brown colaboraba con Level-5 haciendo este Fantasy Life o anteriormente el London Life de Profesor Layton porque era parte del acuerdo que firmaron Nintendo y Level 5 por las sagas Profesor Layton e Inazuma Eleven, Level 5 los saca para consolas de Nintendo y Nintendo se encarga de localizarlos y distribuirlos en occidente y además les cede a Brownie Brown para ayudar en el desarrollo de algunos juegos, un poco como pasa con Monolith Soft, estudio que Nintendo compró a Namco Bandai y hoy en día es de su propiedad pero tiene un equipo principal dedicado a Nintendo (Xenoblade) y un equipo secundario para juegos de Namco Bandai en consolas de Nintendo (Project X Zone) como parte del contrato de compra.

  7. Jerometa dice:

    Me ha encantado el artículo ^_^ ¡Enhorabuena!

    Level-5 es una maravilla de compañía. Una de mis favoritas a nivel global, y de las mejores que hay ahora mismo en Japón.

    Me encantan porque siempre aspiran a una calidad notable (a veces les saldrá mejor, a veces peor) y son capaces de ir tocando distintas variantes en los géneros, sin encasillarse. Tienen franquicias ya muy populares, pero siguen creando IPs nuevas y dando frescura a cada una de sus obras.

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